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Vers 1730, le sextant remplace l'octant. Cet instrument de navigation, équipé d'un limbe de 60°, sert à connaître la latitude en mesurant la hauteur d'un astre.

Ce sextant fabriqué par l'opticien Mercier, retrouvé sur le site du naufrage à Vanikoro aux Iles Salomon en 2005,  a permis d'identifier avec certitude l'épave de la Boussole, le navire commandé par La Pérouse. Il figure effectivement parmi la liste des objets embarqués à bord de la Boussole.